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Novas pesquisas em porcos descobriram que a ingestão de açúcar altera o circuito de processamento de recompensas do cérebro de maneira semelhante às drogas viciantes.

Sempre que aprendemos algo novo ou experimentamos algo agradável, o siistema de recompensa do nosso cérebro é ativado. Com a ajuda de substâncias químicas naturais do cérebro, várias áreas se comunicam para nos ajudar a aprender e repetir comportamentos que melhoram nosso conhecimento e bem-estar.

A partir do neurotransmissor dopamina, o sistema de recompensa ajuda a explicar várias experiências humanas, como se apaixonar, prazer sexual e aproveitar o tempo com os amigos.

No entanto, certas substâncias, como drogas, sequestram o sistema de recompensa do cérebro, ativando-o “artificialmente”. Dizer ao cérebro para repetir constantemente o comportamento de buscar prazer é o mecanismo por trás do vício.

Mas o açúcar é uma substância que causa vício? E se sim, isso ajuda a explicar os desejos de alimentos açucarados?

Um cientista dos Estados Unidos chamado Theron Randolph descreveu o termo “dependência alimentar” na década de 1950 para descrever o consumo compulsivo de certos alimentos, como leite, ovos e batatas. Desde então, os estudos que exploram esse conceito produziram resultados variados, e alguns especialistas argumentam que falar em dependência alimentar é um pouco exagerado.

Novas pesquisas ajudam a esclarecer um pouco a questão, como a de Michael Winterdahl e colaboradores, do Departamento de Medicina Clínica da Universidade de Aarhus, na Dinamarca, que avaliou o efeito da ingestão de açúcar no circuito de recompensa no cérebro de porcos. O resultado ne sua pesquisa foi publicado na revista Scientific Report em novembro de 2019.

‘Grandes mudanças’ após 12 dias

Os cientistas analisaram os efeitos da ingestão de açúcar em sete mini-porcos fêmeas de Göttingen, usando técnicas complexas de imagem PET (
tomografia por emissão de pósitrons) com agonistas de receptores opióides e antagonistas de receptores de dopamina para examinar os sistemas de recompensa cerebral dos animais.

A equipe deu aos mini-porcos acesso a uma solução de sacarose por 1 hora em 12 dias consecutivos e, em seguida, avaliou as imagens 24 horas após a última dose de açúcar. Em um subgrupo de cinco minipigs, a equipe aplicou uma sessão adicional de imagem PET após a primeira exposição ao açúcar.

“Após apenas 12 dias de ingestão de açúcar, pudemos ver grandes mudanças nos sistemas de dopamina e opióides do cérebro. De fato, o sistema opióide, que é a parte da química do cérebro associada ao bem-estar e ao prazer, já foi ativado após a primeira ingestão, com alterações especificamente no estriado, núcleo accumbens, tálamo, amígdala, córtex cingulado e córtex pré-frontal”, relata Wiinterdahl.

Afinal, por que o açúcar pode ser viciante?

As descobertas, concluem os pesquisadores, implicam que “os alimentos ricos em sacarose influenciam o circuito de recompensa cerebral de maneiras semelhantes às observadas quando são consumidos medicamentos viciantes”.

O pesquisador principal explica que as descobertas contradizem suas expectativas iniciais. “Não há dúvida de que o açúcar tem vários efeitos fisiológicos, e há muitas razões pelas quais não é saudável”.

Os modelos de suínos são relevantes?

Os pesquisadores também explicam a escolha de mini-porcos como um modelo para estudar os efeitos do açúcar no cérebro.Eles dizem que estudos anteriores usaram ratos, mas, mesmo que esses roedores tenham uma propensão ao açúcar, seus mecanismos homeostáticos – que ajudam a regular o ganho de peso e o metabolismo – diferem significativamente dos humanos.

“Obviamente, seria ideal se os estudos pudessem ser feitos nos próprios seres humanos, mas os humanos são difíceis de controlar, e os níveis de dopamina podem ser modulados por vários fatores diferentes”, explica Winterdahl. “Eles são influenciados pelo que comemos, se jogamos em nossos telefones ou se entramos em um novo relacionamento romântico no meio da avaliação, com grande potencial de variação nos dados. O porco é uma boa alternativa porque seu cérebro é mais complexo que um roedor e grande o suficiente para criar imagens de estruturas cerebrais profundas usando scanners de cérebro humano”.

Bibliografiia consultada:

Traduzido e adaptado de Medical News Today: https://www.medicalnewstoday.com/articles/327512.php#1 

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